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GR20, a Side Road.
The other Corsica, the one with mountains, springs and cascades, is reachable with a backpack. With a minimum of preparation, the walk from refuges to refuges is feasible for everyone. In ten or fifteen days, the GR20 invites you to discover a wild and untouched mountain.
Text and photos by Jean-François Vibert
More than an island, Corsica is a 'mountain in the middle of sea' and like any other massif, one can cross it by the paths of the Great Trekking. Being 200km long, the GR20 goes through the island from the north to the south with an average altitude of 2000m. Torrents, tops and circuses make the site one of the greatest in Europe. In a few years it reached an international fame and attracts many foreigners. The itinerary follows the water , in the middle of the Regional Corsican Park, which covers more than one third of the island.
The mountain hosts many endemic species such as salamanders. The horizon here stops with the Mediterranean Sea which contrasts with the surrounding sheers. Springs are many and therefore it is easy to drink on the way. You will only cross one village during the trek. Ages ago, people lived on the hills, therefore protected from the invaders coming from the coasts. As they were either Sailors nor mountain dwellers, the only reason for them to climb on was their herds. The idea of exploring them often came from outside. For instance, the Austrian Felix Von Cube, made the first report on the northern mountains.
Quite an Accessible Itinerary
The greatest period to make the most of the GR20 is Autumn or Easter. In Winter, there is a lot of snow and the upper road is a usual trekking way by ski. In its northern part, the GR20 is thought to be quite difficult and easier in its southern part. There is no danger of being lost as there are white and red traces and small pyramids made of rocks here and there on the way. The equipment is the usual one : trekking shoes, a sleeping bag, a ground sheet, some food, a camping equipment, a first aid kit, light clothes and a polar fur and finally, a raincoat as the storms are frequent by the end of the afternoon on the tops. Everything must be put in a backpack which is well adapted to your morphology. With a normal physical condition, the GR20 is for anybody.
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The refuges are permanently open, you can cook there, but no food is sold, even if the keepers are there from September to June. Therefore, you'll have to bring food for three days. If you only have one week, you can part the GR20 and start from Vizzanova (accessible by train) which marks the limit between the northern part and the southern one.
A Variety of Stages and Impressive Sites

Calenza, not far from Calvi, is the usual starting point. When people arrive, fifteen days later in Conca not far from Porto Vecchio, they are not the same persons anymore. They have passed through some fifteen stages of six hours each and the one who were more used to sports did it in only ten days. Very soon, you can meet great mountains. It is advisable to leave early, around 7 o'clock in the morning.
You'll reach a refuge by the beginning of the afternoon and will be able to eat and get ready for the night. If you are not tired, you can climb a summit nearby, such as for instance, the Paglia Orba, above the Ciutulu de i Mori (2525m), a mountain which some believe to be the greatest of the island. Another top is the Tafunatu, pierced by a huge hole of 35 metres width and 10m high, a real geological enigma. Its green colour contrasts with the orange of the rising sun ; it looks like a volcano. Von Cube climbed it on in 1904. A legend gave its name : the devil is supposed to have launched his ploughshare on it and this would have created the hole. The climbing on should be made by experienced people because the gap is really impressing.
To Preserve the Mountain at All Costs

From the start to the end, the GR20 is punctuated by such natural marvels, like the Pozzines by the Ninu lake, which are holes of clear water among a fairway-like grass. You will also see magnificent Pin Liricio, emblematic trees of the Corsican mountains which can reach some 50m high. To allow people to visit such sites without polluting them, here is the challenge. The muleteers could bring food to the refuges, which would lighten the walkers' backpacks and to clean the paths. What remains is to develop the GR20 without heavy infrastructures, and to make it become famous while protecting it at the same time.

To Know More About It
The Corsican Mountains' Guide by Michel Fabrikant and François Dearié Written by Michel Fabrikant, and edited by Didier Richard (n°120), this works is an authority in that matter.
Mountains of Corsica, (July 1994) by J-P Quilici, F. Thibaudeau, S. Pennequin. A recent work which proposes 100 itineraries in the mountains. Ed. Milan.
Corsica, the Most Beautiful Paths, by J.F. Devaud. Ed. Glénat.
The 100 Most Beautiful Walks, by J.P Quilici. Ed. Denoë
Across the Corsican Mountains, -ref 067- published by the Regional Natural Park. A guide on the GR20, full of information on the flora, the fauna and the mountain. Ed. FFRP.
Corsica, between Sea and Mountain, - ref 065- published by the regional Natural Park, for those who are looking for trekking and also swimming. Ed. FFRP.
Walking, Northern Corsica, Ed. Didier Richard. Very interesting maps covering the whole Corsica.
IGN maps. 1/25000 ; n° 4150 E (Gallery E) and n° 4151 E (Vico E). A reference in such matters.

Great Itineraries
The UCPA proposes to start from Ghisoni, to cross in some parts the Gr20 and to climb on the Paglia and the Tafunatu.
· Les aiguilles de Bavella : raid-aventure sans portage (deux étoiles)
De Ghisoni à Bavella, une grande diversité de paysage, du vert tendre des pozzines du plateau du Coscione aux flamboyantes Aiguilles de Bavella sans oublier l'ascension du Monte Rinosu (2352 m)
· Primavera : A two-stars adventure-raid.
It is of an average difficulty and goes near the Ciottulu refuge, by the twelfth day of trekking. The guides have tried to build up an original itinerary by including places which they are the only ones to know. The number of participants is limited to 12, it goes through previous transhumance paths and portions of the GR20. Cerise sur le gâteau promenade en bateau en fin de raid dans la réserve de Scandula.
· Alti-Monti : A three-stars wild-raid.
This one is much more difficult than the previous one. It goes through old transhumance paths, peaks, cols, rocks and snowy parts (even in July). It is also limited to 12 participants.
Ghisoni/UCPA Centre 20227 Ghisoni.
Tel : Airport : Bastia.

Musique, culture Corse et randonnées pédestres
L'association CAMINA MONDI conçoit des itinérances pédestres d'une semaine à partir de la Balagne (région d' Ile-Rousse et de Calvi), pour découvrir les massifs montagneux voisins (Aiguilles de Bonifattu, Massif du Cintu, Paglia Orba...) mais également la façade maritime occidentale (entre Calvi et Porto, fameuse réserve naturelle marine de Scandula, golfe de Girulata ). Quatre niveaux de difficulté pour ces séjours : du débutant au grand sportif. Originalité de ces programes : une animation culturelle orientée sur la découverte de la tradition musicale (polyphonies) agrémente chacun des séjours.
Contact : Claude Bellagamba (
Plus d'info sur

Ciottulu di i Mori, Le plus beau refuge du GR20
Plus qu'une île, la Corse est une "montagne dans la mer". Pour vous en convaincre, passez quelques jours au refuge Ciottulu di i Mori où vous assisterez peut-être à l'un des plus beau coucher de soleil de Corse.
Texte et photos : Jean-François Vibert (publié dans Alpirando)
Placé à la cote 2000, le refuge de Ciottulu di i Mori a été construit pour faciliter l'accès des grimpeurs à la Paglia Orba et au Capu Tafunatu. Outre ces ascensions, on peut découvrir l'un des plus beau coucher de soleil surplombant les côtes ouest de la Corse, à la Punta Silvastriccia située à moins de 10 minutes au dessus du refuge. Si vous êtes attentifs et silencieux vous apercevrez peut-être des mouflons qui passent généralement à cet endroit au crépuscule. A la différence des Alpes, où le lointain se perd en silhouettes découpées et en massifs estompés, l'horizon est ici barré par la méditerranée dont l'horizontalité inhabituelle contraste avec les à-pics environnants. C'est surtout dans le nord de l'île que sont situés les plus beaux sommets et c'est aux abords immédiats du refuge de Ciuttulu que l'on trouve quelques-unes des plus belles curiosités de la montagne Corse. Une telle variété de point de vue et d'ascensions font de ce refuge un "must" incontournable.
Construit avec les pierres du coin. Jacques Léoni travail au Parc Régional de Corse depuis 1972 et a participé à la construction du refuge en 1979. Ciottulu di i Mori s'inscrit naturellement sur le parcours du GR-20 entre les refuges de Manganu et d'Asco. "Il a été envisagé de placer cette étape un peu plus bas vers les bergeries de Tulla" raconte Mr Léoni, "mais les risques de surfréquentation de l'endroit ont poussé à en remonter l'emplacement". Cependant, certains affirment qu'il eut été préférable de construire le refuge vers ces bergeries car on y trouve une source fidèle qui fait défaut en haut par moment. Une fois l'emplacement décidé, l'équipe du parc a cherché un replat pour ancrer solidement le bâtiment, tout en évitant les zones d'avalanches. Il a été décidé d'utiliser les pierres du site qui s'harmonisent parfaitement avec l'environnement. Des équipes ont donc rassemblé des cailloux et une petite entreprise a été chargée de l'ouvrage d'après les plans dessinés par l'équipe du Parc. Le reste du matériel a été déplacé par héliportage. Environ 120 rotations de l'ordre de 5 ou 6 minutes qui représenteraient en valeur actuel un coût de 120 000 F. Trois ou quatre personnes sont restés sur le site pendant trois mois, logées dans trois tentes. C'est de cette façon que le premier refuge du GR-20 avait été construit en 1971, puis progressivement la totalité des autres refuges du Parc. Seul celui de Ballone - juste avant Ciottulu - a été entièrement fabriqué en bois et la conception confiée à un architecte. Pour l'avenir, il n'est pas prévu d'accroître les capacité de ces constructions, juste d'y amener un peu plus de confort et moins de promiscuité.
Un accès facile par le vallon du Tulla. L'accès au refuge se fait le plus souvent à partir d'Albertacce où s'impose une halte gastronomique typique chez Josette au restaurant "La Paglia Orba". Les portions y sont généreuses, l'accueil simple et sincère. Les galettes traditionnelles à base de farine de chataîgne (Pulenda) vous donneront des forces pour le lendemain et le soir de nombreux gîtes vous accueilleront. Certain opteront peut-être pour le charme surrané du très calme "Hôtel des touristes". En voiture (par la D84), ou à pied (par le fond de vallée) vous rejoindrez le virage dit du "fer à cheval" où vous le GR-20 coupe la route. Vous n'aurez plus qu'à suivre le fameux balisage rouge et blanc. Au long de la monté vous croiserez quelques "Pin Liricio", arbre emblématique de la montagne Corse qui peut atteindre 50 m de haut. Vous ferez aussi une pose rafraîchissant à la belle cascade de "Radule" (1 350 m), où au bord des nombreuses vasque qui bordent le "Golo". Enfin, après 3h30 de marche, le refuge est en vue. Baptisé aussi "Refuge des Maures" ou "Refuge de Tulla", il n'est pas le plus fréquenté de Corse bien qu'étant l'un des mieux situé. Le gardien, Mathieu Lusinchi descend régulièrement sac à dos se ravitailler, aidé parfois par l'unique muletier encore en activité sur l'île. Un héliportage amène du gaz en début de saison et l'électricité est d'origine photovoltaïque. Encadré de deux sommets parmi les plus prestigieux de l'île, cet endroit est d'une beauté saisissante presque comparable en intensité à celle des aiguilles de Bavella.
Deux sommets incontournables. Considérée par Michel Fabrikant comme "la plus belle montagne de l'Ile", la Paglia Orba trône à 2525 m, quand à Von Cube, il l'appelait "La Reine des montagnes corses". Elle est constituée d'un "Poudingue porphyrique", une roche assez curieuse, rouge et violette formée de galets qui semblent pris dans un magma. L'ascension, sans être difficile ne doit cependant pas être envisagée sans précautions. Des accidents s'y sont produit à cause des brusques changement météorologiques propres à la région. N'hésitez pas à vous lancer sur ces pentes avant le lever du soleil, vous serez récompensés par les premiers rayons sur le Tafunatu qui semble quasiment à porté de main. Sa roche verte contraste avec les teintes orangées du levant et c'est du sommet de Paglia Orba que vous en ferez les plus belles photos. Le Capu Tafunatu est un régal pour les yeux lorsque les nuages qui le traversent nous font croire à la présence d'un volcan en activité. Ce sommet fut gravi par Von Cube le 14 août 1904, mais le trou fut visité bien avant. Une légende est à l'origine de son nom : le diable aurait lancé contre la montagne le soc d'une charrue qui y aurait creusé la fabuleuse cavité. L'ascension de ce pic singulier reste réservée aux pieds surs car le vide est assez impressionnant. Une étroite vire permet d'accèder à l'intérieur du trou et la sensation d'écrasement ressenti à cet endroit ne peut laisser personne indifférent, pas même les alpinistes les plus chevronnés. Le Tafunatu est constitué d'une surrection de rhyolite dont une lame plus mince et plus friable a disparu. Reste le trou, véritable énigme géologique de 35 m de large et 10 de haut que l'on peut rapprocher d'un type d'érosion propre a la Corse appelé "tafonati". Ce sont des perforations alvéolaires mesurant de quelques cm à plusieurs mètres.
Aménagement et protection du site. Comme tous les refuges, Ciottulu di i Mori est en permanence à la disposition du public. Une cuisine est disponible, mais aucune nourriture n'y est vendue, bien que le gardien Mathieu soit présent de Juin à Octobre. C'est une particularité propre à tous les refuges Corse et la question se pose aujourd'hui : faudra-t-il ou non délivrer de la nourriture dans les refuges et y vendre des produits locaux ? Vaste problème qui concerne l'aménagement de l'ensemble de la montagne. François Fleuri directeur des activités montagne de l'UCPA en Corse a une position précise à ce sujet : "On a la chance d'être tellement en retard, qu'on se trouve être en avance aujourd'hui ! La montagne n'étant pas encore aménagée, nous avons la possibilité de ne pas tout gâcher". Selon lui, la solution n'est pas de se lancer dans la construction de grands refuges aménagés et confortables comme le Félix Faure et la plupart des refuges des Alpes. Cette entreprise entraînerait la construction de routes d'altitude et la physionomie d'une montagne jusque là préservée, en serait bouleversée. La mission des professionnels du tourisme sera donc d'inciter le public à découvrir cet immense terrain de jeu, en se passant d'infrastructures envahissantes. "Par exemple en confortant la vocation à l'année des refuges qui sont encore trop rarement déneigés et trop mal isolés pour l'hiver", ajoute François. Il est vrai que l'enneigement est important eut égard à la situation géographique de la Corse. Dans ces conditions "La haute route Corse d'hiver" qui emprunte une partie du GR-20 est une classique de la randonnée à ski. Les muletiers pourraient jouer un rôle important en proposant plus de services aux randonneurs, en acheminant la nourriture et le confort aux refuges. Le besoin de construire des routes se ferait moins pressant et les chemins - qu'il faut impérativement conserver - pourrait ainsi être entretenus.
Un réseau de sentier à préserver. Pour des raisons historiques, les refuges corses ne sont donc pas comparables à ceux des Alpes. Depuis l'antiquité les troupeaux transhumants - voire le nomadisme - ont tissé à l'intérieur de l'île un extraordinaire tissu de sentiers bordés de sources. Originaire du Cap Corse, Saint-Exupéry a parfaitement décrit de son point de vue aérien les innombrables veines qui irriguent la terre, un héritage vital allant de la montagne à la plaine et de la plaine à la montagne. De nature économique, ce premier réseau est perpendiculaire à un second réseau tendu de village à village qui favorisait l'éclosion de "la sociabilité vicinale" selon l'expression de Simi, géographe spécialiste de la Corse. Ancestralement, les insulaires étaient collinaires, ni marins, ni montagnards, ils n'allaient en altitude que lorsque les troupeaux demandaient à monter. Les hauteurs étaient menaçantes et l'idée de les explorer est souvent venue de l'extérieur. C'est par exemple l'Autrichien Félix Von Cube - dont un sommet porte aujourd'hui le nom - qui a fait les premiers relevés des montagnes du nord. Le tout premier guide corse était il y a seulement une dizaine d'années Jean-Paul Quilici et ce n'est que depuis peu que l'on compte quatre guides diplômés en Corse. Tous ne réussissent pas à vivre intégralement de leur diplôme, ce qui montre bien que l'activité en montagne est encore réduite. Quiconque a marché de refuges à refuges se rend en effet bien compte que les potentialités de la montagne corse ne sont pas toutes exploitées. Peut-être est-ce là ce qui fait son charme justement ? Faire découvrir leurs sentiers au public sans que celui-ci ne risque de les polluer, voilà l'enjeu auquel les corses doivent trouver une réponse dès maintenant. Concilier aménagement et protection d'un environnement marquée depuis toujours par une civilisation agro-pastorale n'est sûrement pas un pari facile.

Le coucher de soleil à la Punta Silvastriccia
Le point de vue le plus étonnant est situé en haut d'impressionnantes murailles minérales où certains craindront sans doute d'être attirés par le vide. Une balade indispensable avant d'aller dormir !
On y accède par un chemin en montant pendant 5 min en travers sur la gauche du refuge. Ensuite grimper parmi les blocs. Ces falaises de rhyolite offrent une perspective saisissante sur les collines qui bordent le littoral. Le Fangu qui coule dans la vallée du Falasorma, scintille aux lueurs du couchant, comme s'il voulait rivaliser avec le miroitement du soleil sur la mer. On distingue des chemins qui descendent vers le littoral et un pont qui enjambe le cours d'eau. C'est le parcours qu'empruntaient les bergers et leurs troupeaux venus du Niolu lors de leur transhumance jusqu'au golf de Galiria. Rencontre avec les mouflons possible à cet endroit.

Ciottulu di i Mori, infos pratiques, situation et accès
Altitude : 2000 m.
Situation : Vallon de Tulla.
Nombre de places : 26.
Ravitaillement le plus proche : Castel De Vergio.
Equipement : chauffage au gaz, vaisselle, coin cuisine, douche, WC.
Ouvert toute l'année, gardé de juin à octobre. Ni réservation, ni restauration.
Restaurant : La Paglia Orba 20224 Albertacce Tél.

Quelques courses à partir du refuge
· La Paglia Orba (2 525 m). Voie normale par la face W, environ 2h30 (F sup.). Tout au long de cet itinéraire, vous pourrez admirer le Tafunatu ce qui vous donnera surement l'envie d'en enchaîner l'ascension. Montez à partir du refuge de Ciottulu (2 000 m) par un chemin balisé par de nombreux cairns en direction du Col des Maures. Juste avant le col, monter tout droit en direction du Nord dans un large passage parsemé de gros rochers. Ne pas rejoindre directement l'arrête, mais obliquer légèrement sur votre droite et poursuivre l'ascension dans le couloir. Pas de mauvaises surprises dans ces gros blocs de rochers très sains. Rester sur le bord droit du couloir qui devient progressivement moins raide. Vous parvenez à une brèche avec une vue à pic sur la face N-W. Vous accèderez rapidement au sommet W, il vous faudra légèrement redescendre dans la Combe De Chèvres puis remonter de l'autre côté. Vous pourrez alors rejoindre tranquillement le sommet en direction du N-E.
· La paglia Orba : les autres voies : Bien des variantes et voies d'alpinisme permettent d'accèder à la Paglia Orba. La voie S-W (PD inf, 2h15). La Cheminée d'hiver (AD, 2h15). Les cheminées De Foggiale (PD, 2h du refuge des Mori). La face E - Voie Finch - (D inf, 2h du refuge Cuttulu). Arète N-E (TD inf, 3h). Face Nord directe (ED inf, 8h). Face N-W voie du Nid d'Aigle (ED inf, 7h). Tour de la Paglia Orba (PD inf, 6h). Tous ces topos dans "Le guide des montages Corses" de Michel Fabrikant (Didier Richard).
· Le Tafunatu (2335 m). Voie normale par la face E, environ 1h30 (PD sup.). Une course assez aérienne, accessible cependant aux non alpinistes. Corde conseillé mais non indispensable. Montez à partir du refuge de Ciottulu (2 000 m) par un chemin balisé de nombreux cairns en direction du Col des Maures et rejoindre la brèche vers la gauche (W). Suivre une vire qui longe en travers la face E du Tafunatu en direction de la gauche. Montez jusqu'à ce que vous croisiez d'étranges et reconnaissables pierres blanches. Grimper tout droit pendant quelques mètres pour atteindre une vire horizontale qui vous mène vers la droite jusqu'au trou. Dépassez le trou et continuez à grimper sur une vire qui devient de plus en plus horizontale, traversez toute la face jusqu'à l'arrête N du Tafonatu. Contournez cette dernière à travers quelques éboulis pour gagner une modeste brèche face W. La vire se poursuit de ce côté en direction du S. Au bout de celle-ci, on parvient en bas d'une cheminé droite et pas large haute de plus de 10 m qu'il faut escalader. On sort sur un minuscule replat juste sous le sommet (W). Contournez le sommet par le sud en redescendant légèrement et remontez sur votre gauche dans une faille côté S-E pour atteindre le sommet.
· Le Tafunatu: les autres voies. Voie de l'Oncle Chrisolo (F sup jusqu'au trou, 1h). Cheminé des Paras (D inf, 2h). Traversée des cimes N et S (AD, 4h). Face W, par Le Fango (F, 4h). Face W, par le col des Maures (PD inf, 2h). Face W, par le Capu Ghiarghiole (F sup, 2h). Tour du Capu Tafunatu (PD inf, 6h). Face W, éperon N-W (TD). Face W, couloir central (TD sup, 9h). Face W, éperon S-W par son flanc Gauche (D, 5h). Face W, voie Romanetti (AD sup, 4h). Tous ces topos dans "Le guide des montages Corses" de Michel Fabrikant (Didier Richard).

Corse,GR20Ci-dessous une petite précision reçu par mail de la part de Claude Bellagamba ( qui m'a guidé il y a quelques années sur les cîmes de la Paglia Orba. C'est passionnant !
"Salut Jean François,félicitations pour tes reportages, toutefois pour ce qui concerne la Corse j'ai peut-être laissé entendre que les corses étaient installés à flanc de montagne à mi-hauteur pour des raisons de survie et de confort, mais je précise (un peu tard) qu'ils connaissaient et géraient fort bien l'espace sauvage des hauts sommets comme en témoigne la présence d'innombrables bergeries, et ce depuis les temps reculés de la préhistoire puisqu'ils y recueillaient des éclats de rhyolite pour confectionner des pointes de flèches.
D'autre-part ils commerçaient déjà avec la Sardaigne pour se procurer des pointes en obsidienne qu'ils ne trouvaient pas en Corse. Plus tard le péril barbaresque a certainement tempéré les vocations de marins, toutefois on note au XVI et XVIIème siècles des Corses convertis à l'Islam qui se sont révélés de redoutables chefs corsaires (Raïs) tels les Hassan Aga, Hassan Corso, Mami Corso, Xafer aga, Ali Pichinino, d'autres présents dans le corps des Janissaires et jusque dans le Grand Sérail du Grand Sultan et puis tous les anonymes razziés sur l'île, convertis de gré ou de force ou restés chrétiens mais esclaves et qui n'ont guère laissé de traces.
L'ouvrage de Bartolomé et Lucile BENNASSAR m'a appris beaucoup à ce sujet (Les Chrétiens d'Allah éditions PERRIN). Christophe COLOMB lui même n'était-il pas génois...originaire de Calvi (pas encore prouvé). C'est ce qui se dit .....à Calvi. Cela dit je reconnais volontiers que la pratique des activités sportives de montagne à été importée par des étrangers dont Von Cube est le précurseur."
Parc national

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© Jean François VIBERT - Journalist and photographer - Paris -
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